Dolor de cabeza por la altitud

Cada vez son más las personas que viven, trabajan y vacacionan a gran altura, por lo que el conocimiento de las consecuencias neurológicas se ha vuelto más importante. A pesar de los estudios que examinan el mal de la altura, los mecanismos subyacentes del espectro de las enfermedades relacionadas con la altitud siguen siendo difícil de alcanzar.

El mal de altura es un nombre común para las enfermedades que se pueden producir a gran altura, por lo general por encima de 3.000 metros del nivel del mar. Otro término utilizado es mal de montaña. La causa es la hipoxia (es decir, una deficiencia en la cantidad de los tejidos corporales que reciben oxígeno), pero el proceso fisiológico subyacente es una mezcla compleja de múltiples factores. El síntoma más común es el dolor de cabeza, pero la pérdida y alteraciones del apetito, náuseas y trastornos del sueño también son quejas comunes. El mal de altura se puede prevenir mediante el ascenso lento y evitando el sobreesfuerzo. Existen medicamentos disponibles que pueden ayudar a reducir los síntomas.

Muchos excursionistas o escaladores desarrollan dos o tres síntomas de la enfermedad de la altura después del ascenso rápido (más de 300 metros por día) a una altitud por encima de 3000-4000 metros.

altitudLa Sociedad Internacional de Cefaleas (IHS), un grupo internacional de especialistas en dolor de cabeza, ha incluido una definición del dolor de cabeza por altitud en la  edición de la Clasificación Internacional de los Trastornos de Dolor de cabeza. Su definición es:

Es un dolor de cabeza con al menos dos de las siguientes características y cumplan los criterios B C y D:

  1. Bilateral
  2. Frontal o frontotemporal (en la parte delantera de la cabeza en la región de los templos)
  3. Calidadsorda o pulsante
  4. Intensidad leve o moderada
  5. Agravada por el esfuerzo, el movimiento, tos, o doblarse

B Ascenso a una altitud por encima de 2.500 m

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C Dolor de cabeza que se desarrolla dentro de las 24 horas después del ascenso

D Dolor de cabeza que se resuelve dentro de las 8 horas después de ascender

La cefalea es el síntoma neurológico más común derivado del ascenso a altitudes superiores a 2500 – 3000 metros. Hasta hace poco ha habido pocos intentos sistemáticos para definir las características clínicas del dolor de cabeza a gran altitud (HAH) y sólo un pequeño número de ensayos de terapias, que a veces produjeron resultados contradictorios.

¿Cuáles son los factores de riesgo para desarrollar dolor de cabeza a alta altitud?

 La prevalencia del mal de montaña se ha encontrado que aumenta con la altitud. Los esfuerzos intensos, antecedentes de migraña, la altitud absoluta alcanzada, la poca experiencia montañismo y la ingesta de agua insuficiente (menos de dos litros) se han encontrado ser factores de riesgo independientes del mal de montaña.

¿Puede mal agudo de montaña ser peligroso?

 El mal de la altura es relativamente benigno y generalmente auto limitado. Los síndromes raros de edema cerebral de altitud (inflamación del cerebro) y edema pulmonar de altitud son más graves. En casos extremos, el mal de montaña puede progresar hasta edema cerebral (HACE), un trastorno cerebral agudo caracterizado por ataxia (movimientos inestables) y una disminución del nivel de conciencia. La resonancia magnética (MRI) de los estudios de individuos con HACE sugieren que una proporción de los dolores de cabeza en la altura y sin duda la enfermedad de montaña, pueden ser parte de un proceso similar que concluyó en HACE.

¿Cómo se pueden prevenir o gestionar la cefalea a altas alturas?

La gestión de la condición es empírica debido a la ausencia de pruebas de investigaciones controladas. Las estrategias preventivas incluyen el lento ascenso a una velocidad de 300 metros por día, lo que permite 2 días de aclimatación antes de participar en el ejercicio vigoroso a gran altura, evitar el alcohol y consumir abundantes líquidos. La acetazolamida 125 mg, dos o tres veces al día puede reducir la susceptibilidad al mal de las alturas. La mayoría de los dolores de cabeza de gran altitud responden a los analgésicos simples como el paracetamol o el ibuprofeno.

Tengo migraña, ¿puedo tomar mis triptanes a gran altura?

 Los triptanes han demostrado ser eficaces para la migraña a gran altura. Sin embargo un estudio encontró que el ibuprofeno 600 mg fue efectivo para el dolor de cabeza a alta altitud mientras  el sumatriptán 100 mg fue ineficaz. Sin embargo, este estudio demostró que no parecía haber ningún problema de seguridad, siempre que no existan otras razones médicas para contraindicar el sumatriptán.

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